¿Qué es la meningitis?

Lo que debes saber acerca de esta grave enfermedad

Hoy hablaremos de la meningitis, una enfermedad que se carateriza por una inflamación de las meninges, y que si bien tiene varios tipos, es más común en su forma viral. Aunque los brotes de dicha enfermedad suelen ser noticia debido a la gravedad de la misma, es una enfermedad poco común y muy difícil de contraer, pero cuando la persona la contrae, puede presentar molestos síntomas como náuseas, vómitos, fiebre y dolores de cabeza.

En Spoots te contaremos qué es la meningitis, y todo lo que debes saber sobre ella. 

 

¿Qué es la Meningitis?




La meningitis es una inflamación de las meninges –las membranas que recubren el cerebro y la médula espinal– debido a una infección viral o bacteriana, por lo que puede ser contagiosa. Estos microorganismos llegan a las meninges, sea a través de la sangre o bien de las vías nasales u orales (nariz y boca).

Se puede contraer a cualquier edad pero es más común en bebés y niños menores de cinco años. Puede ser causada por diversas razones como hongos o parásitos.

¿Cuáles son los tipos de meningitis que existen?

Hay 3 tipos principales de meningitis: la meningitis viral, la bacteriana y en menor medida la producida por hongos.

  • La viral es la más frecuente y está provocada por el Enterovirus, el cual abunda en temperaturas altas, y rara vez causa la muerte.
  • La bacteriana es la más grave de las dos, ya que si no es tratada con velocidad puede provocar lesiones cerebrales e incluso la muerte. Las bacterias que la causan son Streptococcus pneumoniae y Neisseria meningitidis. La meningitis bacteriana es responsable de 170.000 muertes en el mundo cada año. Ambos tipos de meningitis se pueden propagar a través de las heces, la saliva o las mucosidades. Se da en el 15-20% de los casos.
  • La fúngica, o causada por hongos, es la menos frecuente de las tres, y también puede provocar la muerte si no se trata. Los principales hongos que la causan son el Histoplasma, Candida y Crytococcus. Esta variante de la meningitis se da más en pacientes inmunodeprimidos, como por ejemplo, los infectados de sida.

¿Quiénes están más expuestos?

La meningitis puede en teoría ser contraída por personas de cualquier faja etaria, si bien el grupo de mayor riesgo son los niños menores a 4 años, así como las personas con bajas defensas, por ejemplo las que tienen alguna inmunodepresión, lo cual tiende a manifestarse más en personas de la tercera edad.

Causas

Existen muchas posibles causas por las que se contrae la meningitis. La enfermedad suele empezar con una infección en alguna parte del cuerpo que se extiende a través del torrente sanguíneo y termina afectando el líquido cefalorraquídeo, esto es, el líquido que circula dentro y alrededor del cerebro y la medula espinal.

Esta infección puede empezar a través del virus del herpes labial o genital. Sin embargo, esto no significa que quienes sufren de uno o ambos tipos de herpes estén más expuestos a la meningitis. Las paperas y el VIH (Virus de Inmunodeficiencia Humana) también pueden ser factores de riesgo para la aparición de meningitis, al igual que el virus del Nilo Oriental, contagiado a través de las picaduras de mosquitos.

También puede introducirse en el cuerpo a través de hongos, parásitos o tumores. Es decir, hay muchos focos que pueden provocar meningitis al no ser tratados correctamente.

Síntomas

Puede ser fácil confundir los primeros síntomas de la meningitis con una gripe muy fuerte. En el caso específico de la meningitis, los síntomas se pueden desarrollar en el transcurso de varias horas, uno o dos días.

A continuación presentamos una lista de los síntomas más comunes de la meningitis viral y bacteriana en personas mayores de 5 años:

  • Fiebre alta y súbita

  • Aumento en la frecuencia cardíaca

  • Rigidez en el cuello

  • Dolor de cabeza severo y más profundo que la migraña común

  • Cambios drásticos de estado de ánimo. Confusión y falta de concentración

  • Nausea y vómito repetitivos

  • Ataques de epilepsia

  • Somnolencia extrema y dificultad para despertar

  • Fotofobia (sensibilidad inusual a la luz natural o artificial)

  • Falta de apetito y de sed

Como mencionamos anteriormente, la mayoría de los casos de meningitis ocurre en infantes menores de 5 años. Los síntomas comunes en este caso son:

  • Fiebre alta

  • Llanto constante que puede aumentar cuando se los carga

  • Se niega a comer

  • Somnolencia extrema, inactividad y dificultad para despertar

  • Hinchazón y endurecimiento en la fontanela (punto suave en la parte de arriba de la cabeza)

  • Rigidez en el cuello, cuerpo y articulaciones

  • Manos y pies fríos

  • Vómito y/o diarrea

  • Manchas blancas en la piel

  • Problemas respiratorios

 

Tratamientos

La meningitis viral puede mejorar sin tratamiento, pero la bacterial es sumamente grave y requiere de cuidados intensivos inmediatos. Después de iniciar el tratamiento antibiótico contra la meningitis, la persona infectada seguirá pudiéndola contagiar por lo menos durante 24 horas, por lo que se suele aislar al paciente durante este período de tiempo.

Existen tratamientos preventivos, como las vacunas, contra algunos tipos de meningitis bacteriana. Si padeces alguna enfermedad que debilita tu sistema inmunológico, es posible que te recomienden vacunarte contra la meningitis provocada por la bacteria Streptococcus pneumoniae. No existen vacunas para todos los tipos de meningitis.

Para diagnosticar la meningitis los médicos pueden practicar una punción lumbar (también llamada punción raquídea) para extraer una muestra de líquido cefalorraquídeo (LCR) y luego someterlo a análisis. Los médicos también pueden solicitar una tomografía computarizada de la zona cerebral, hemocultivos y/o radiografías del tórax.

La meningitis puede manifestarse también bajo 3 signos físicos, los cuales son:

  • Rigidez de nuca: el médico intentará comprobarla llevando el mentón del paciente  hacia su tronco.
  • Signo de Brudzinski: el médico intentará flexionar la cabeza del paciente hacia arriba, una vez que éste está acostado sobre el suelo. 
  • Signo de Kernig: el médico intentará acercar el tronco del paciente a las rodillas, observando la respuesta de la nuca.

Con el fin de proteger a los afectados de posibles pérdidas auditivas, los médicos recetan corticoesteroides. Esta práctica es criticada por algunos especialistas, quienes afirman que el uso indiscriminado de corticoesteroides reduce la penetración de la ceftriaxona y vancomicina en el líquido cefalorraquídeo.

Posibles complicaciones

Cualquier complicación que ocurra durante la enfermedad puede tener graves consecuencias ya que pueden implicar daño neuronal permanente.

Las secuelas más comunes son: pérdida de audición, pérdida de memoria, fallas en el riñón, epilepsia, estado de shock corporal, discapacidad intelectual, hidrocefalia, insuficiencia renal, amputación de algún miembro y muerte.

Esperamos te haya quedado claro todo sobre esta enfermedad. Si quieres saber más sobre otras enfermedades infecciosas, visita nuestra sección especializada.

¿sabías qué...?

Una de las peores epidemias registradas de meningitis tiene lugar en Nigeria en el año 1996. Desde entonces se han registrado más de 50 mil casos y casi 15 mil personas han fallecido por la enfermedad.