¿Por qué Plutón ya no es un planeta?

Plutón, descubierto en 1930, dejó de ser considerado como planeta para ser un planeta enano

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Durante nuestra época escolar siempre nos han enseñado que el Sistema Solar estaba compuesto por 9 planetas y el sol, pero desde el año 2006 esto ha cambiado, ya que luego de una Junta Internacional Astronómica, han decidido quitar el Sistema Solar a uno de sus integrantes, por no cumplir con el "estatus" planetario requerido.

Ese integrante espacial es Plutón, un helado mundo cuyo descubrimiento tuvo lugar hace 85 años y que fue visitado por primera ocasión por la nave New Horizons de la NASA, el 15 julio de 2015, tras 9 años de viaje.

 

Una votación definitiva

Como sucede con los reality show de la televisión actual, que los participantes son expulsados de la emisión por la votación del público televidente, Plutón fue expulsado del grupo de los planetas del Sistema Solar en el 2006, como resultado de una votación.

Curiosamente fue el último mundo del Sistema Solar que fue descubierto y el primero en perder la categoría como planeta. Este objeto sideral fue el último en ser hallado por los astrónomos terrestres por su tamaño tan pequeño y por encontrarse demasiado distante para ser captado sin el apoyo de un telescopio.

El descubrimiento de Plutón

Plutón fue detectado en 1930 de un podo casi accidental. Durante décadas enteras se sospechó de la existencia de un misterioso “Planeta X”, ubicado allende Neptuno y Urano y que estaba ocasionando tenues alteraciones en la dinámica de los planetas cercanos.

Pero Plutón no es tan grande, ni está en la órbita adecuada para poder causar estos fenómenos. No obstante cuando Clyde Tombaugh intentaba hallar al Planeta X en el Observatorio Lowell de Arizona, en los Estados Unidos, observó un diminuto punto luminoso que se movilizaba teniendo como fondo las distantes estrellas.

El misterioso Planeta X

En poco tiempo Tombaugh se percató que ese diminuto punto giraba en torno al Sol y así llegó a la conclusión de que había descubierto un nuevo planeta. Los planetas no son los únicos elementos que integran el Sistema Solar, puesto que diferentes grupos de objetos espaciales giran en torno al Sol. No obstante, el grupo más significativo es el de los planetas: cuerpos de gas o de roca que giran alrededor del Sol.

Los elementos del Sistema Solar

Luego están las lunas que orbitan los planetas del Sistema Solar. Nuestro mundo, la Tierra, solo tiene una, pero el más grande de los planetas de este sistema, Júpiter, tiene más de 60 lunas. Además de los planetas y sus satélites naturales, el Sistema Solar tiene un grupo de cuerpos espaciales denominados asteroides. Se trata de diminutos fragmentos de metal y roca que orbitan al Sol a una distancia parecida a la de planetas como Marte y Júpiter.

Se piensa que los asteroides son los restos de un mundo que no terminó de formarse por entero y los cometas son remanentes del surgimiento del Sistema Solar. Sin embargo la búsqueda de otros objetos espaciales en las zonas más remotas del Sistema Solar prosiguió después del hallazgo de Plutón.

Una cuestión astronómica capital

Esta investigación resultó fructífera, ya que han sido hallados centenares de objetos más pequeños allende la órbita de Neptuno y en el 2003 se descubrió un cuerpo espacial de mayor tamaño que Plutón y con su propio satélite natural: un posible nuevo mundo.

Pero si existía una posibilidad tan grande de hallar más cuerpos siderales de este mismo tamaño, surgió una nueva cuestión: si Plutón estaba clasificado como planeta, ¿los nuevos objetos espaciales también deberían ser considerados como tales?

¿Qué define a un planeta?

Para evitar que las cosas salieran de su control, la Unión Astronómica Internacional (IAU) conformó un comité para atender la cuestión, la cual debatió y discutió acerca de cómo debe ser definido un planeta. Se resolvió que no era suficiente con orbitar el Sol, contar con la masa necesaria para que su particular gravedad lo hiciera un objeto rígido, casi redondo y contar con satélites naturales propios para ser clasificado como planeta.

Plutón como planeta enano

Además, para gozar de la categoría de planeta, un objeto espacial debería haber absorbido todo el material cósmico que lo rodeaba. Y así, mientras que los ocho planetas del Sistema Solar barrieron totalmente su órbita, Plutón en cambio, convive con cuerpos siderales de tamaño parecido. Por ello, en una votación efectuada en el marco de un acto de clausura de la asamblea general de la IAU, el 24 de agosto del 2006, Plutón pasó de ser planeta para ser un planeta enano.

¿sabías qué...?

Plutón se localiza en los bordes exteriores del Sistema Solar, a 5 mil millones de kilómetros de distancia. Por ello no es de extrañar que sea uno de los sitios más fríos de esta región del espacio: el planeta enano tiene temperaturas de por lo menos 240 grados bajo cero